香港開埠後,最先發展起來的,是香港島環海地區,後來把環海地區稱為「四環」,而「西環」即「四環」的西部地區。


(左)東來街攝於一八八一年 (右)干諾道中近三角碼頭攝於一九一零年

西環,香港最早開發的地方,因為歷史悠久關係,自然有許多古舊建築物,及香港古老行業,最為出名在於它有著一二百間海味及中藥店,主要售賣海味、藥材,也有鹹魚等貨品。舊區中漸漸有商業化高層樓宇,跟充滿古樸建築的文咸西街或永樂街,有著截然不同的風味。現時的德輔道西俗稱「海味街」,不過廿多年前德輔道西一帶仍叫「鹹魚欄」,因為當時八成以上的店舖都是賣鹹魚的,海味舖反而不多。德輔道西以前多是四層高的樓宇,大部份的鹹魚舖都是「上宿下舖」,天臺用來曬鹹魚。後來四層高的唐樓逐一清拆,重建成高樓大廈,加上香港地經濟漸次起飛,華人也改變了飯食習慣,由鹹魚青菜逐漸變成全世界吃海味最大宗的地區。於是鹹魚舖逐漸減少,德輔道西才漸漸變為海味舖的集中地,「鹹魚欄」邃變成了「海味街」。

初時,街道兩旁的海味舖數目並不均勻,向中環方向的右邊街道海味店數目眾多,左邊則較疏落,因此右邊的德輔道西被稱為「陽街」,左邊則被稱為「陰街」,其實海味舖數目不均的主要原因是右邊街道能直通中環,行人普遍習慣走右邊,所以德輔道西的右邊街道比較興旺,海味店亦較多。

「海味街」是香港有名的海味乾貨店集中地,介乎皇后街與正街的一段德輔道西,以及文咸東街及蘇杭街一帶。沿街設有眾多海味乾貨店,鮑參翅肚各類海味統統齊備,要買貨真價實的優質海味,方便顧客貨比三家,要以批發價選購乾鮑魚、乾貝等較昂貴的海味珍品非到此地不可。


四五十年代的德輔道西海味街,有不少商販都是揹著大筲,將海味貨品放在地攤上擺賣。

上環文咸西街的「海味街」一帶,至少有超過一百間參茸海味鋪,數量為全港之冠,這個主要的海味集散地歷史悠久,話說早年上環是重要商業區,貿易在當時是最重要的商業活動,參茸燕窩海味行業亦曾經興盛一時。「海味街」附近一帶海味店成行成市,有超過一百多間的參茸海味鋪,售賣來自全球各地、種類繁多的海味,甚至較罕有的海味珍品如兩頭大網鮑也在此有售。所謂海味, 多為海產類食品,經生曬或人手處理,製成可長時間保存的食物,最普遍的包括乾鮑魚、乾瑤柱等。放眼望去「海味街」的參茸海味鋪,門前都掛有舊式水牌,展示店內批發的各種食品。由於商號能做到貨品集中,這一帶的商號久而久之吸引了區內外,與及各地旅客慕名一遊。現時在文咸西街一帶擁有近百年歷史蔘茸藥材行,更成為熟客們十分信賴的「老字號」,成為香港人辦年貨必到 之處。

2000年,「香港中藥聯商會」向特區政府倡議把上環一些傳統行業集中的街道冠上特別名字,最終得到「香港旅遊發展局」大力支持,把德輔道西「海味街」一帶,再加上文咸西街及永樂街的「蔘茸燕窩街」、高陞街的「藥材街」,合成為上環區的地標,遊客絡繹不絕。

今天海味街仍帶有濃厚的傳統色彩,有著眾多海味及藥材店鋪,售賣貨品包括燕窩、魚翅,及其他各種藥材等。大家現在到海味街,仍可見到這裡滿街商行,除了傳統海味鋪外,又有餐廳等,可見海味街已經發展成多元化商品區域,不再局限於只賣海味了。因為海路運輸價錢較為便宜,海產例如乾鮑、魚翅、海參、魚肚等主要來自外國,海味多用貨櫃裝載,再用大船從外地運來。

從前海味舖為了節省電費,一般只安裝四至五盞燈泡用來照明,所以舖頭都是陰陰暗暗的。當時海味舖靠的是口碑,店舖根本不需要大放光明。後來因為生意競爭愈來愈烈,黑漆漆的店舖才變成現今的光猛海味舖。

海味雜貨商會成立於1946年,成立目的主要是為會員解決糾紛及排除疑難,成員多是在西營盤區經營的海味商號及商人,平日會舉行聯誼活動,會慶時更筵開數十席,讓海味商藉此互相交流。

海味商會自半個世紀以前訂立明文規定,海味批發商出售貨物予行家有扣數的傳統,例如貨物本售一百元,扣數後只收98元,而扣數金額全有規定。除了扣數,亦有賒數的傳統,批發商出售貨物不會即時收費,客人取貨後一個月,甚至兩個月才需付款,即所謂的數期,賣買雙方十分講求信用。

海味舖內從前貨品不會標明價錢,客人購買時需每項問價,而員工會互相詢問入貨價,但價錢卻不讓客人聽到,所以每間海味舖都有自定的暗語,方便店內員工溝通。暗語除了用數字外,有些海味舖還會以詩句作為暗號。

香港經濟好與壞,很多時可以從海味舖的生意中反映出來,從前的顧客較為節儉,捨不得吃海味,生意沒有後來的好,七十年代股市好景曾造就了海味生意興旺的第一波。八十年代至九十年代中,香港經濟起飛,大部份顧客購買海味都非常豪爽。

一年之中,以農曆新年前市道最好,其中又以各菇、瑤柱、蠔豉、髮菜、乾鮑最暢銷。除了新年,五月端午節、八月中秋節及冬至,海味舖的生意都會特別好。 今天香港是全世界最大的海味集散地,位於上環永樂街、德輔道西一帶的海味店,雲集了魚翅、乾鮑魚、海參、元貝、花膠、魷魚、蠔鼓冬菇等各種海味的乾貨,貨色相當齊備。這裡可以買到最高質素而價錢公道的貨品。


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